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La fusée Starship de SpaceX avance pour son deuxième vol d’essai

La fusée Starship de SpaceX avance pour son deuxième vol d’essai

Starbase (États-Unis) (AFP) – Ce samedi, SpaceX a lancé la fusée la plus grande et la plus puissante jamais construite, la Starship, dont les deux modules ont réussi à se séparer avant d’exploser, selon la société d’Elon Musk.

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Le Starship s’est séparé avec succès du pont de propulsion Super Heavy, qui n’a pas survécu à sa descente prévue après une explosion, selon les commentateurs en direct de la société du magnat Elon Musk.

La fusée de 120 mètres de haut a décollé peu après 7h00 heure locale (13h00 GMT) depuis la base SpaceX de Boca Chica, au Texas.

Le module Starship, placé au sommet de la fusée, s’est séparé avec succès du module d’appoint Super Heavy, mais les deux parties de la fusée ont explosé avant de commencer leur descente prévue, selon SpaceX.

La fusée comprend deux étages : la propulsion Super Heavy et ses 33 moteurs, et le vaisseau Starship.

« Ce que nous pensons à l’heure actuelle, c’est que le système d’arrêt automatique des vols du deuxième étage semble avoir été activé très tard », a expliqué un commentateur de SpaceX dans une vidéo.

Pour Laura Seward Forczyk, analyste de l’industrie spatiale, « ce fut un fantastique succès partiel ». Ce lancement « a dépassé mes attentes », a-t-il expliqué à l’AFP.

Ce deuxième vol d’essai de SpaceX a été surveillé de près par la NASA, qui possède ce vaisseau pour ses missions de retour sur la Lune.

« Une opportunité »

Le directeur de l’agence spatiale américaine, Bill Nelson, a félicité SpaceX samedi pour les « progrès » réalisés sur ce lancement, évoquant une « opportunité d’apprendre puis de voler à nouveau ».

La fusée Starship de SpaceX, la plus grande au monde, et son booster Super Heavy
La fusée Starship de SpaceX, la plus grande au monde, et son booster Super Heavy © Gal Roma / AFP

« Ensemble, la NASA et SpaceX ramèneront l’humanité sur la Lune, sur Mars et au-delà », écrit-il dans X.

Le 20 avril, Starship a décollé pour la première fois dans sa configuration complète, mais plusieurs moteurs sont tombés en panne et SpaceX a intentionnellement fait exploser la fusée quatre minutes plus tard.

Des morceaux de béton ont été catapultés par la puissance des moteurs et un incendie s’est déclaré dans un parc régional voisin. Le régulateur américain de l’aviation (FAA) a ouvert une enquête avant de finalement donner son feu vert mercredi à un deuxième vol.

Pendant sept mois, la rampe de lancement a été reconstruite et un système « déluge » d’eau a été installé et testé pour atténuer les ondes sonores et limiter les vibrations.

Cependant, des groupes environnementaux ont poursuivi la FAA pour avoir mal évalué l’impact environnemental de la nouvelle fusée. Lors du premier test, les deux étages n’ont pas réussi à se séparer en vol, mais ce samedi, ils l’ont fait.

Pour corriger cela, le système de séparation a été modifié, a déclaré Musk lors d’une conférence en octobre, ajoutant que tester ce système serait « la partie la plus risquée » du deuxième vol. « Je ne veux pas susciter trop d’espoir », a-t-il prévenu.

Le plan de vol était le même qu’en avril : le navire devait effectuer un « retour presque complet sur Terre » et atterrir dans le Pacifique, au large d’Hawaï, a précisé Musk.

Réutilisable

Mais le développement de Starship ne semble pas être assez rapide pour être à la hauteur des plans de la NASA, qui a signé un contrat avec SpaceX.

Une version modifiée de la machine devrait servir d’atterrisseur lunaire pour emmener les astronautes sur la surface lunaire pour la première fois depuis 1972.

Cette mission, baptisée Artemis 3, est officiellement prévue pour 2025, une date qui semble de moins en moins réaliste.

L'énorme Super Heavy-Starship, de SpaceX, sur la rampe de lancement de Starbase à Boca Chica, Texas (USA), le 17 novembre 2023
L’énorme Super Heavy-Starship, de SpaceX, sur la rampe de lancement de Starbase à Boca Chica, Texas (USA), le 17 novembre 2023 © Timothy A. Clary / AFP

Musk transforme Starship en « un moyen de transport vers n’importe quelle destination du système solaire », y compris Mars.

Son objectif est d’établir une colonie autonome sur la planète rouge, pour faire de l’humanité une espèce multiplanétaire.

Si la taille de Starship est « absurde », explique-t-il, c’est parce que construire « une base permanente sur la Lune et une ville sur Mars » nécessite de transporter des millions de tonnes de marchandises.

Starship est plus grand que la nouvelle mégafusée de la NASA, SLS (98 m), et la légendaire Saturn V, la fusée du programme lunaire Apollo (111 m).

Mais la véritable innovation de Starship est qu’il devrait être entièrement réutilisable.